orde

Zeekoeien

sea cows - sirenia

Zeekoeien zijn een kleine groep zoogdieren en familie van de slurfdieren.  Ze zijn dus ook een beetje familie van de olifant.  Op het eerste gezicht zou je dat niet echt zeggen.  We noemen ze ook nog de lamantijn.  Ze behoren tot de grootste roofdieren in de zee en hebben geen poten waarmee ze op het land kunnen stappen.  Zeeleeuwen en zeehonden kunnen dat wel.  

Het zijn heel stevige dieren en kunnen 3 tot 4 meter lang worden.  Hun voorpoten zijn in vinnen veranderd, de achterpoten zijn bijna volledig weg omdat de zeekoe ze in die jaren toch niet meer gebruikte.  Ze hebben geen rugvin, maar de staart is tot een platte vin omgevormd.  Ze hebben een grote kop met een stompe snuit en harde snorharen.  De neusgaten liggen aan de bovenkant van de snuit.  De huid is zeer dik en gerimpeld en de tong is heel hard en lijkt op een hoorn.  Ze hebben ook longen waarmee ze buiten het water adem moeten halen.  Je vindt ze zowel in zeeën als in grote rivieren. 

Ze bewegen zich altijd drijvend of zwemmend voort.  Volwassen zeekoeien komen meestal elke vijf minuten boven om adem te halen.  Een langere duik kan tot twintig minuten duren.  Behalve de mens hebben zeekoeien nog een paar vijanden.  In de zee vallen grote haaien en de orka wel eens zeekoeien aan, maar in rivieren zijn de krokodillen en de jaguar de belangrijkste vijand.  Het zijn echte planteneters.  Het eten bestaat uit zeegras, algen en andere waterplanten.  Ze zijn steeds aan het eten en doen dat ook vrij traag.   Heel af en toe durven ze eens een visje eten, maar dat gebeurt niet vaak.  Ze worden ongeveer veertig jaar oud, sommigen wel zestig jaar.  

Alle soorten worden bejaagd om hun vlees.  Vooral de indianen jagen op zeekoeien.  Ze gebruiken het vlees als voedsel en ook de huid en andere delen van het lichaam.  Maar ook de vervuiling van zeeën en rivieren zorgt ervoor dat de dieren niet genoeg eten meer vinden.  De naam zeekoe komt omdat hun kop groot en lomp is, maar ook omdat ze onder water kunnen loeien als een koe

foto’s : julien willem, nasa, rathburn gaylen, chris muenzer, us geological survey

families